Tribal hamlet’s 31­year wait for justice comes to an end

 When Thumbal Krishnamoor-

thy met a group of women

gathered under the shadow of

a banyan tree in Vachathi, a tri-

bal hamlet on the foothills of

Sitheri in Dharmapuri district,

following the Madras High

Court’s verdict in the case on

Friday, it was a walk of calm

closure – quite different from

his first walk to the village in

1992, alongside Basha John, a

fellow member of the then

just­formed Tamil Nadu Tribal

Association (TNTA). 

In July 1992, the TNTA meet-

ing in Sitheri Hills was a damp

affair, with the organisation

trying to mobilise people and

the people fearing the Forest

Department personnel.  That

was when they were told of an

“attack on a village at Sitheri’s


Mr. Krishnamoorthy and

others travelled 18 km on foot

down the hills and crossed

three villages to reach Va-

chathi. “When we entered Va-

chathi, there was an old man

and a dog wandering about

what was essentially a ghost

village. Many had vanished in-

to the hills and others, includ-

ing the raped women, were in

Salem jail. Houses had been

vandalised, kerosene poured

on the rice, which was thrown

into the village well along with

livestock intestines,” he said.

The same day, they all went

to meet then Collector Dasa-

rathan well into midnight. He

received them but said he was

unaware of what happened in

Vachathi. The following morn-

ing, the party called for a press

meet to counter the narrative

of “the raid on the sandalwood

smuggling village”. 

“We along with the now

State secretary of TNTA P.

Shanmugam and then CPI(M)

MLA Annamalai went straight

from here to Salem jail to meet

the jailed villagers.” But the

enormity of what happened

hit him, when three girls told

him of the rape days later.

“Till then we thought it was

vandalism by raid,” Mr. Krish-

namoorthy says. 

In 1992, the first public in-

terest litigation petition filed

by the party was dismissed by

the then judge Padmini Jesud-

urai, who was the first woman

judge of the Madras High

Court, on the grounds that pe-

ople in high positions were un-

likely to commit such offences. 

Friday’s verdict was unique

for its attempt to pin Com-

mand Responsibility on then

Collector Dasarathan and Su-

perintendent of Police Rama-


The court has ordered ac-

tion against the two, who

headed the district.

If Vachathi’s long road to

justice began with that first

walk of the TNTA, the road was

facilitated by a few good wo-

men and men – lawyers, Cen-

tral Bureau of Investigation

personnel, judges, and offic-


Post a Comment

Previous Post Next Post